PRIMEROS VIAJES Y ESTABLECIMIENTOS

Después del primer viaje de Colón en el que se descubrieron algunas islas: Santa María, Fernandina, Isabela y Cuba, el marino genovés preparó un segundo viaje, pero en esta ocasión contó con mayores recursos, que pudo disponer de 17 embarcaciones, y 1400 hombres con los que inició la travesía partiendo de Cádiz el 25 de septiembre de 1493. descubrió entonces algunas islas: la Marigalante, Guadalupe, Santa María de la Antigua, Santa María la Redonda, San Martín, Santa Cruz, Santa Úrsula, Borinquen (Puerto Rico) a la que llamó San Juan Bautista y, finalmente, Santiago (Jamaica).

Le fue difícil organizar el tercer viaje, que inició en Sanlúcar de Barrameda el 30 de mayo de 1498, con sólo seis naves. Para el 31 de julio descubrió la isla de Trinidad, poco después la desembocadura del Orinoco y las costas del Golfo de Paria; navegó a la Española a donde llegó el 30 de agosto, encontrándose con fuertes rebeliones de indias y españoles y, después de sofocarlas, envió a los conjurados a la metrópoli.

Organizar el cuarto y último de sus viajes le resultó sumamente penoso y se dice que fue entonces cuando se vio obligado a valerse de algunos reos. Con solamente cuatro carabelas y 150 hombres, emprendió la travesía el 9 de mayo de 1502, en un recorrido desgraciado en virtud de las tormentas y privaciones a las que estuvo sujeto. Descubrió en ese viaje algunas de las islas del Caribe y las costas centroamericanas de Honduras, Mosquitos y Panamá.

Muchos otros españoles se interesaron en la exploración de nuestras tierras; algunos de ellos emprendieron los viajes con sus propios recursos y otros con el reconocimiento y ayuda de la Corona. Las primeras expediciones las llevaron a cabo Juan de la Cosa, Vicente Yánez Pinzón, Rodrigo Bastidas, Ojeda y Diego de Lepe, quienes entre los años de 1499 y 1505 recorrieron las costas orientales de América del Sur, hasta los territorios de Brasil.

Otros importantes viajes al continente los realizó el florentino Américo Vespucio, tres de ellos al servicio de la Corona española y dos al servicio de Portugal; a partir de 1499, cuando se efectuó su primer viaje, Vespucio recorrió muchas de las costas americanas y, con las observaciones obtenidas, preparó las primeras cartas geográficas del nuevo mundo, informando en ellas que se trataba de un nuevo continente.

Algunos de estos viajes estuvieron alentados por la fantasía de los europeos, que imaginaban la existencia de ciudades de oro y manantiales de la eterna juventud en los territorios continentales; tal fue el caso de la expedición de Juan Ponce de León, que tuvo como único resultado el descubrimiento de La Florida el 27 de marzo de 1512.

foto47.JPG (12172 bytes)Posiblemente uno de los más importantes descubrimientos de esta primera época fue el logrado por Vasco Núñez de Balboa al cruzar los territorios de Centroamérica para llegar a las costas del Océano Pacífico el 26 de septiembre de 1513.

En 1520, Fernando de Magallanes emprendió el primer viaje alrededor del mundo; logró cruzar el Estrecho que lleva su nombre, para continuar a oriente, pero como muriese en la isla de Cebú, la travesía fue concluida por Sebastián de Cano que, a bordo de una sola nave, la Victoria, logró regresar a España en 1523.

Descubrimiento del océano Pacífico por Vasco Núñez de Balboa.

 

foto48.JPG (11213 bytes)La colonización del continente se realizó tomando como punto de partida las posesiones iniciales en las Antillas, principalmente La Española, de donde partieron una a una las expediciones destinadas a someter los distintos territorios de América. De Santo Domingo partieron los soldados que, comandados por Diego Velásquez, conquistaron Cuba, entre los años de 1511 y 1512; una vez vencida la resistencia indígena, la colonia cubana, convirtió en uno de sus sitios de mayor prosperidad de América, gracias a la explotación de ricos yacimientos auríferos y por la cría del ganado, a la que se dedicaron los colonos. Precisamente de esa colonia partieron las expediciones encargadas de explorar las costas de nuestro país y, finalmente, la expedición de Hernán Cortés, que abría de consumar, en el año de 1521, la conquista de México.

 

Hernán Cortés, conquistador de México.

Entre los primeros establecimientos españoles en tierra continental, estuvieron los auspiciados por el gobernador Nicolás de Ovando y logrados por Alonso de Oviedo y Diego de Nicuesa en la región del Darién; de esa región centroamericana partieron más tarde algunos de los conquistadores de muchas de las regiones sudamericanas: Francisco Pizarro y Diego de Almagro, quienes socorridos económicamente por Hernando de Luque, emprendiendo en 1524 la conquista y colonización de los territorios del Perú.