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La constipación es la dificultad evacuatoria caracterizada por el paso dificultoso de escasa cantidad de heces duras, movimientos intestinales secos, usualmente menos de tres veces a la semana. La gente que sufre constipación puede encontrar dificultad y dolor para mover el intestino. Otros síntomas de constipación pueden ser la sensación de hinchazón, incomodidad y pesadez o cansancio.

Mucha gente piensa que es constipada cuando, de hecho, su movimiento intestinal es regular. Por ejemplo, alguna gente supone que es estreñida, o irregular, si no tiene un movimiento intestinal cada día. Sin embargo, no hay un número exacto de evacuaciones diarias o semanales. Normal puede ser tres veces al día tanto como tres veces a la semana, dependiendo de la persona. Adicionalmente, alguna gente tiene naturalmente heces más consistentes que otra.

Cualquiera puede estar estreñido en algún momento. Una dieta pobre en fibras y la falta de ejercicio pueden ser las causas. En muchos casos, la constipación puede ser temporal y no revestir seriedad. El conocimiento de las causas, la prevención y el tratamiento pueden ayudar a que mucha gente sienta alivio.

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¿Quién padece constipación?

La constipación es un padecimiento bastante frecuente. Los reportes médicos habitualmente refieren constipación en las mujeres, niños y adultos mayores de 65 años. También padecen de constipación las mujeres embarazadas, y es un  problema común luego del parto o de una cirugía. Es uno de los trastornos gastrointestinales más comunes.

No obstante, mucha gente se trata a si misma sin buscar ayuda médica. En los Estados Unidos se gastan aproximadamente 725 millones de dólares anuales en laxantes.

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¿Cuál es la causa de la constipación?

Para entender la constipación es necesario conocer el trabajo del colon (intestino grueso). En tanto la comida se mueve a través del intestino, en el colon se absorbe agua dando lugar a la formación de productos de deshecho, o heces.. Las contracciones musculares del colon impulsan las heces hasta el recto. Unja vez que las heces alcanzan el recto, se encuentran en forma sólida debido a que la mayor parte del agua ha sido absorbida.

La dureza y sequedad de las heces en la constipación suceden debido a que el colon absorbe demasiada agua. Esto sucede porque las contracciones musculares del colon son lentas o débiles, lo que causa que las heces se muevan muy lentamente a través de el.

 

Causas más Comunes de Constipación

  • Insuficiente fibra en la dieta

  • Insuficiente ingesta de líquidos

  • Falta de ejercicio

  • Medicamentos

  • Síndrome de intestino irritable

  • Cambios en el estilo de vida o de la rutina como embarazo, edad avanzada o viajes 

  • Abuso de laxantes

  • Ignorar la urgencia evacuatoria

  • Enfermedades específicas como esclerosis múltiple o lupus

  • Problemas en el colon o recto

  • Problemas con la función intestinal (Constipación crónica idiopática)

Dieta

La causa más común de constipación es una dieta baja en fibras que se encuentran en vegetales, frutas y cereales integrales, y alta en grasas como las encontradas en quesos, huevos y carnes. La gente que consume una adecuada cantidad de comidas ricas en fibras tiene menos probabilidad de ser constipada.

La fibra, soluble o insoluble, es la parte de frutas, vegetales y cereals que el cuerpo no puede digerir. La fibra soluble se disuelve fácilmente en agua y toma una suave textura, similar a un gel, dentro del intestino. La fibra insoluble atraviesa casi sin cambios el intestino. La masa y la textura suave de las fibras ayudan a prevenir la dureza y sequedad de las heces que dificultan el paso.

En promedio, un americano como alrededor de 5 a 20 gramos de fibra diariamente, menos de los 20 a 35 gramos recomendados por la Asociación Dietética Americana . La mayor parte de los niños y adultos comen muchos alimentos muy procesados y refinados, en los cuales la fibra natural es removida.

Una dieta baja en fibras también juega un punto importante en la constipación entre los ancianos. Ellos tienen escaso interés en comer y suelen elegir comidas rápidas bajas en fibras. Adicionalmente, la pérdida de la dentadura fuerza a muchos ancianos a comer alimentos blandos que son procesados y bajos en fibra.

Líquidos Insuficientes

Líquidos como el agua y jugos adicionan fluido al colon y aumentan el volumen de las heces, provocando suaves movimientos intestinales y facilitando el paso de las mismas. La gente que tiene problemas de constipación debe beber muchos líquidos cada día, alrededor de 8 vasos diarios. Otros líquidos, como, café y gaseosas, que contienen cafeína parecen tener un efecto deshidratante.

Falta de Ejercicio

La falta de ejercicio puede ocasionar constipación, la mayoría de los médicos no conocen con precisión el porqué. Por ejemplo, la constipación puede aparecer luego de un  accidente o durante una enfermedad en la cual se debe permanecer en cama sin poder hacer ejercicio.

Medicamentos

Medicamentos para el dolor (especialmente narcóticos), antiácidos que contienen aluminio, antiespasmódicos, antidepresivos, suplementos de hierro, diuréticos y anticonvulsivantes para la epilepsia pueden ocasionar un tránsito intestinal más lento.

Síndrome del Intestino Irritable (SII)

Alguna gente con SII, también conocido como colon espasmódico, tiene espasmos en el colon que afectan el tránsito intestinal. Pueden alternar constipación y diarrea, y la sensación de dureza abdominal, meteorismo e hinchazón son otros padecimientos frecuentes. No obstante que el SII puede producir síntomas prolongados, no representa una condición de riesgo de vida. Frecuentemente se agrava con el estrés, pero esto no es una causa específica o infrecuente que el médico puede ver en el colon.

Cambios del estilo de vida o de rutina

Durante el embarazo, las mujeres pueden constiparse debido a los cambios hormonales o porque el útero comprime el intestino. El envejecimiento también puede afectar la regularidad intestinal porque un metabolismo lento resulta en una disminución de la actividad intestinal y en el tono muscular. Adicionalmente, mucha gente frecuentemente se constipa cuando viaja porque se interrumpe su dieta normal y su rutina diaria.

Abuso de Laxantes

Algunos mitos sobre la constipación se dirigen hacia los abusos del uso de laxantes. Esto es común entre los adultos mayores quienes están preocupados por tener un movimiento intestinal diario.

Los laxantes no son necesarios usualmente y pueden causar hábito. El colon comienza a confiar en los laxantes para ocasionar movimientos intestinales. Más adelante, los laxantes pueden dañar las células nerviosas del colon e interferir con su natural capacidad de contracción. Por la misma razón, el uso regular de enemas también puede originar la pérdida de la función intestinal normal. 

Ignorar la sensación evacuatoria

La gente que ignora la sensación de urgencia evacuatoria puede, eventualmente, perder la sensación de urgencia, con lo cual origina una constipación. Alguna gente retrasa el movimiento intestinal porque no desea utilizar baños fuera de su casa. Otros ignoran la urgencia por estrés emocional o porque están muy ocupados. Los niños pueden posponer la evacuación debido a una estresante costumbre de limpieza o porque no desean interrumpir sus juegos.

Enfermedades específicas

Enfermedades que causan constipación incluyen desórdenes neurológicos, metabólicos y endocrinos, y condiciones sitémicas que afectan el organismo. Estos desórdenes pueden movimientos lentos de las heces a través del colon, recto y ano.

Enfermedades que causan constipación

Los desórdenes neurológicos que pueden ocasionar constipación incluyen:

  • Esclerosis múltiple

  • Enfermedad de Parkinson

  • Pseudo obstrucción crónica intestinal idiopática

  • Stroke

  • Heridas en la médula espinal

Las condiciones metabólicas o endocrinas incluyen:

  • Diabetes

  • Hipo o hipertiroidismo

  • Uremia.

Los desórdenes sistémicos incluyen:

  • Amiloidosis

  • Lupus

  • Esclerodermia.

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¿Qué tests diagnósticos se utilizan?

La mayor parte de la gente afectada no requiere de amplios estudios y puede ser tratada mediante cambios en la dieta y ejercicio.. Por ejemplo, en pacientes jóvenes con síntomas moderados, una historia clínica y un examen físico pueden resultar todo lo que el médico necesita para sugerir un adecuado tratamiento. Los estudios que puede ejecutar el médico dependen de la duración y severidad de la constipación, la edad del paciente, y cuandom aparece sangre en las heces, alteraciones recientes en el hábito intestinal o pérdida de peso.

Historia Clínica

El medico debe requerir al paciente que describa su constipación, incluyendo la duración de los síntomas, la frecuencia del movimiento intestinal, la consistencia de las heces, la presencia de sangre en las heces, y las costumbres higiénicas (con qué frecuencia y dónde tiene sus movimientos intestinales). Recordar los hábitos alimentarios, medicamentos y nivel de actividad física o ejercicio también ayudan al médico a determinar la causa de la constipación.

Examen Físico

El examen físico debe incluir un tacto rectal para evaluar el tono del músculo que cierra el ano (esfínter anal) y determinar hipotonía, obstrucción o sangre. En algunos casos puede ser necesario un examen de sangre y tests de función tiroidea.

Estudios más complejos se reservan para gente con síntomas severos, para aquellos con repentinos cambios en el número y consistencia de los movimientos intestinales o sangre en las heces, y para adultos ancianos. Debido al riesgo incrementado de cáncer colorectal en los adultos ancianos, el médico puede usar varios tests para descartar el diagnóstico de cáncer:

  • Enema Baritado mediante rayos x

  • Colonoscopia o Sigmoideoscopia

  • Radiología de Tránsito Intestinal

  • Tests de Función Anorectal

Enema Baritado

El enema baritado, o colon por enema, es un estudio radiológico que involucra la visualización del recto, colon y la parte inferior del intestino delgado para localizar cualquier problema. Esta parte del tracto digestivo es conocida como el intestino. Este test puede mostrar una obstrucción intestinal o una Enfermedad de Hirschprung, una pérdida de los nervios dentro del colon.

La noche previa al estudio, se debe limpiar el intestino mediante una preparación adecuada que permita desocupar el tracto digestivo bajo. Esto puede hacerse mediante la ingesta de una sustancia purgante que se ingiere lentamente durante 4 horas, en volumen que depende del tipo de específico usado (de 1 a 4 litros). Este líquido enjuaga el intestino. La limpieza intestinal es importante, porque aún una pequeña cantidad de materia fecal en el colon puede ocultar detalles resultando en un examen erróneo.

Debido a que el intestino no puede observarse bien mediante rayos x, el médico llena el órgano con un enema de bario, un líquido calcáreo que hace visible el área que debe estudiarse. Una vez que la mezcla recubre el órgano, se toman rayos x que revelan su forma y estado. El paciente puede sentir alguna molestia cuando el bario llena el colon, pero usualmente presenta un ligera sensación de disconfort después del procedimiento. Las heces pueden mostrar un color blanquecino algunos días después del examen.

Colonoscopia o Sigmoideoscopia

El examen del recto y el colon inferior es denominado sigmoideoscopia. El examen del recto y del colon total es llamado colonoscopia.

La noche previa a la sigmoideoscopia, el paciente usualmente toma una cena líquida, y se efectúa un enema temprano por la mañana. Un ligero desayuno y otro enema de limpieza una hora antes del examen puede resultar necesario.

Para ejecutar la sigmoideoscopia, el médico usa un tubo flexible y alargado con una luz en el extremo, denominado sigmoideoscopio, para ver el recto y la parte baja del intestino. Previamente, el médico examina el recto mediante un tacto digital con un guante lubricado. Luego, el sigmoideoscopio es introducido a través del ano dentro del recto y el intestino inferior. El procedimiento puede causar una moderada sensación de mover el intestino y de presión abdominal. A veces el médico llena el intestino con aire para obtener una adecuada visualización. El aire ocasiona moderadas molestias.

Para efectuar una colonoscopia, el médico utiliza un tubo flexible iluminado mediante fibra óptica denominado colonoscopio para ver la totalidad del colon. Este tubo es más largo que el sigmoideoscopio. Se necesita una preparación del colon igual a la del enema baritado para la limpieza de los residuos. El paciente es ligeramente sedado antes del estudio. Durante el examen, el paciente yace acostado lateralmente y el médico especialista inserta el tubo a través del ano y recto hacia el colon. En caso de observar una anormalidad, el médico puede utilizar el colonoscopio para remover una pequeña porción de tejido para su examen histológico posterior (biopsia). El paciente puede sentir hinchazón y meteorismo luego del procedimiento.

Tránsito Intestinal

Este test, reservado para aquellos con constipación crónica, muestra como se mueve el alimento a través del colon. El paciente deglute unas cápsulas que contienen pequeños marcadores, los cuales son visibles a los rayos x. El movimiento de los marcadores a través del intestino es monitoreado mediante rayos x  abdominales tomados en varias oportunidades hasta 3 a 7 días luego de la ingestión de las cápsulas. El paciente sigue una dieta con gran cantidad de fibra durante el curso del test.

Test de Función Anorectal

Estos tests diagnostican la constipación provocada por una función anormal del ano o recto. La manometría anorectal evalúa la función del músculo del esfínter anal. Un catéter balón lleno de aire insertado dentro del ano es suavemente retirado a través del músculo esfinteriano para medir el tono y las contracciones.

La defecografía es un estudio radiológico del área anorectal que evalúa íntegramente la eliminación de heces, identifica anormalidades anorectales, y evalúa la contracción y relajación del músculo rectal. Durante el examen, el médico llena el recto con una sustancia pastosa suave que tiene la misma consistencia que las heces. El paciente se sienta en un inodoro posicionado dentro de una máquina de rayos x y luego relaja y contrae el ano y expulsa la solución. El médico estudia las radiografías para detectar problemas que ocurren cuando el paciente descarga la sustancia.

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¿Cómo se trata la constipación?

Aunque el tratamiento depende de la causa, severidad y duración, en la mayoría de los casos los cambios en el estuilo de vida y la dieta rica en fibras pueden ayudar a aliviar los síntomas y ayudar a prevenir la constipación.

Dieta

Una dieta con suficiente fibra (20 a 35 gramos cada día) ayuda a formar heces voluminosas y blandas. El médico o el dietista pueden ayudar a planificar una dieta apropiada. Alimentos con mucha fibra incluyen judías, cereales integrales y salvado cereal; frutas frescas; vegetales como el espárrago, repollos de Bruselas, repollo común y zanahorias. Para la gente con tendencia al estreñimiento, limitar las comidas que tienen poca o nada de fibra como helados de crema, queso, carne y alimentos procesados es muy importante.

Cambios en el Estilo de Vida

Otros cambios que pueden ayudar a tratar y prevenir la constipación incluyen la ingesta de suficiente cantidad de agua y otros líquidos como jugos de frutas y vegetales y caldos, ocuparse diariamente de hacer ejercicios, y reservar tiempo suficiente para movilizar el intestino. Adicionalmente, la urgencia defecatoria no debe ser ignorada.

Laxantes

Mucha gente que padece una constipación moderada no necesita laxantes. No obstante, para aquellos que luego de los cambios en el estilo de vida aún persiste la constipación, los médicos pueden recomendar laxantes o enemas por un tiempo limitado. Estos tratamientos pueden ayudar a reeducar a un intestino crónicamente perezoso. Para los niños, tratamientos breves con laxantes junto con la reeducación para restablecer hábitos intestinales normales, también ayudan a prevenir la constipación.

El medico puede determinar cuando el paciente necesita un laxante y cual es la mejor forma. Los laxante orales están disponibles en líquidos, tabletas, goma de mascar, polvos, y granulados. Ellos trabajan de varias formas:

 

  • Los laxantes que aumentan la masa generalmente se consideran los más seguros porque no interfieren con la absorción de muchos medicamentos. Estos laxantes, conocidos como suplementos de fibra, se toman con agua. Ellos absorben agua en el intestino y elaborean heces blandas. Algunos nombres comerciales incluyen: Agiolax, Metamucil, Konsyl, etc.

  • Los estimulantes causan contracciones musculares rítmicas en el intestino. Algunos nombres comerciales incluyen Genolaxante, Veracolate, Dulcolax, Engalax, etc. Algunos estudios sugieren que la fenolftaleina, un ingrediente presente en algunos laxantes estimulantes, puede incrementar el riesgo de cáncer. La FDA de Estados Unidos ha propuesto la proscripción de todos los productos que contienen fenolftaleina.  Muchos fabricantes de laxantes han reemplazado o planean reemplazar  la fenolftaleina con productos más seguros.

  • Los suavizantes o emolientes proveen humedad a las heces y previenen su deshidratación. Estos laxantes son a menudo recomendados luego de un parto o cirugía. Algunos productos incluyen el Colyte, Barex, etc.

  • Los lubricantes engrasan las heces permitiendo un movimiento más fácil dentro del intestino. El aceite mineral es el lubricante más común (Vaselina).

  • Los laxantes salinos actúan como una esponja que extraen agua dentro del colon para facilitar el pasaje de las heces. Los laxantes de este grupo incluyen la Leche de Magnesia, el Citrato de Magnesia, etc.

La gente que depende de los laxantes necesita detener lentamente el uso de medicamentos. Un medico puede asistir en este proceso. En mucha gente, esto restaura la habilidad contráctil natural del colon.

Otros Tratamientos

El tratamiento puede dirigirse a una causa específica. Por ejemplo, el médico puede recomendar la suspensión de alguna medicación o indicar la cirugía para corregir un problema anorectal como un prolapso rectal.

Algunos pacientes con constipación crónica causada por disfunción anorectal pueden usar el biofeedback para reeducar los músculos que controlan la puesta en marcha de los movimientos intestinales. El biofeedback involucra el uso de un sensor para monitorear la actividad muscular que al mismo tiempo puede mostrar en una pantalla de computadora, permitiendo una valoración adecuada de las funciones orgánicas. El profesional usa esta información para ayudar al paciente a aprender a usar estos músculos.

La remoción quirúrgica del colon puede ser una opción para gente con síntomas severos causados por inercia colónica. No obstante, los beneficios de esta cirugía deben ser adecuadamente valorados ante las posibles complicaciones, las cuales incluyen dolor abdominal y diarrea.

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¿La Constipación puede ser grave?

Algunas veces, la constipación puede dar lugar a complicaciones. Estas complicaciones incluyen hemorroides causadas por el esfuerzo defecatorio, o fisuras anales (desgarros en la piel que rodea el ano) causadas cuando heces muy duras expanden bruscamente el músculo del esfínter. Como resultado, puede ocurrir sangrado rectal, que aparece como rayas rojas brillantes en la superficie de las heces. El tratamiento de las hemorroides incluye baños de asiento tibios, bolsa de hielo y aplicaciones de cremas sobre el área afectada. El tratamiento para la fisura anal incluye la dilatación del músculo esfinteriano o la remoción quirúrgica del tejido o de la piel del, área afectada.

Otras veces, el gran esfuerzo provoca que una pequeña porción del revestimiento intestinal se deslice hacia fuera del orificio anal. Esta condición es conocida como prolapso y puede provocar secreción de moco hacia fuera del ano. Usualmente, eliminar la causa del prolapso como los grandes esfuerzos o la tos suele el único tratamiento necesario. Los prolapsos severos o crónicos requieren cirugía para fortalecer y cerrar el músculo del esfínter anal o para reparar la mucosa prolapsada.

La constipación también puede provocar que la materia fecal  muy dura impacte el intestino y el recto, tan ajustadamente que la acción normal de pujar no resulte suficiente para expeler las heces. Esta condición, denominada impactación fecal, ocurre más frecuentemente  en niños y ancianos. Una impactación puede suavizarse con aceites minerales por vía oral y con enemas. Después de ablandar la impactación, el médico puede romper y remover parte de las endurecidas heces mediante la inserción de uno o dos dedos en el ano.

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Puntos a recordar

  1. La constipación a casi todo el mundo en algún momento.

  2. Mucha gente piensa que es constipada cuando, de hecho, su hábito intestinal es regular.

  3. La causa más común de constipación es la dieta pobre en fibra y la falta de ejercicio.

  4. Otras causas adicionales de constipación incluyen medicamentos, síndrome de intestino irritable (SII), abuso de laxantes y enfermedades específicas.

  5. Una historia clínica y un examen físico resultan generalmente los tests necesarios para el diagnóstico previo al tratamiento médico.

  6. En la mayoría de los casos, siguiendo algunos consejos simples se puede obtener ayuda para aliviar los síntomas y prevenir la constipación recurrente.

    • Seguir una dieta balanceada, rica en fibras vegetales que incluya judías, salvado, cereales integrales, frutas frescas y vegetales.

    • Ingerir abundantes líquidos.

    • Ejercicios regulares.

    • Tomar un tiempo adecuado antes del desayuno o merienda para una visita sin molestias al baño.

    • No ignorar la urgencia evacuatoria.

    • Entender que el hábito intestinal puede variar dentro de la normalidad.

    • En el caso de presentar cambios significativos o prolongados en el hábito intestinal, concurra al médico.

Mucha gente con constipación moderada no necesita laxantes. No obstante, el medico puede recomendar laxantes por un tiempo limitado para gente con constipación crónica

 


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Dr. José Alberto Marín Armenta
Especialista en Cirugia Digestiva y Endócrina
Cirugia Laparoscópica
CLINICA MEDICA DE ESPECIALIDADES

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